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Quand le premier 747-8F vient à Bâle-Mulhouse, ça donne ça !

La semaine fut riche à l’EuroAirport ! Après le 777F de Korean Air Cargo dont je vous parlais dans le précédent billet, je vais aujourd’hui partager avec vous l’évènement de la semaine : la venue du 747-8F de Cargolux, la compagnie de fret luxembourgeoise qui compte parmi les plus grandes d’Europe.

Pour la venue de cet avion exceptionnel, le premier 747-8F livré en octobre 2011, nombreux étaient les passionnés et les curieux à avoir fait le déplacement jusqu’au belvédère de l’EuroAirport.

Le 747-8 est évidemment un dérivé du bien connu 747, destiné à concurrencer le géant d’Airbus l’A380 dans sa version passagers. Plus économique, il se caractérise par un fuselage plus long que son prédécesseur le 747-400 et est très silencieux.

Je vous propose de revivre le passage du 747-8F de Cargolux à travers quelques photos (vous pouvez cliquer dessus pour les agrandir).

Approche finale du 747 dont l’envergure est impressionnante © Sophie Figenwald

Plus que quelques secondes avant le toucher ! © Sophie Figenwald

© Sophie Figenwald

Et une fois l’atterrissage effectué, place au baptême par les pompiers; une première fois à l’EuroAirport !

Baptême par les pompiers de l’aéroport © Sophie Figenwald

Un petit tour par l’aérogare et les terrasses pour voir l’avion garé.

Le 747-8F dans la zone fret © Sophie Figenwald

Et bien sûr, retour au belvédère de l’EuroAirport pour le décollage à 17h30 ! Un décollage en piste 33 demandé par les pilotes ce qui amène l’avion à passer devant nous en étant déjà à une belle hauteur.

Décollage avec l’EuroAirport en arrière-plan © Sophie Figenwald

© Sophie Figenwald

Bye bye © Sophie Figenwald

Et voilà le 747-8F parti pour le Koweit, dans un silence très impressionnant. Je crois que c’est ce qui a été le plus marquant. Car certes, il est plus long que le 747-400 mais quand il passe à une certaine vitesse comme lors de l’atterrissage ou du décollage, je ne trouve pas que ce soit si flagrant. En revanche, son silence est remarquable.

J’espère que vous avez apprécié ce petit photo-reportage. Et vous, avez-vous déjà eu l’occasion de voir un 747-8 ? L’avez-vous trouvé silencieux, gigantesque ?

« Oh, un Beluga ! » – Zoom sur l’A300-600ST

De passage à Toulouse vendredi, j’ai naturellement fait un tour du côté de l’aéroport de Blagnac et des différentes usines Airbus. Et quelle ne fut pas ma surprise de découvrir au détour d’un virage un magnifique Beluga à quelques mètres à peine. N’ayant jamais eu l’occasion d’en voir un d’aussi près, je me suis arrêtée !

« Oh un Beluga ! » © Sophie Figenwald

Bien qu’il ait été (au départ) un peu caché, on est de suite frappé par sa taille. Je l’imaginais grand bien sûr, mais le voir en vrai nous fait réaliser qu’il est vraiment immense. Il s’agit ici du Beluga n°5, sachant qu’Airbus en a construit 5, tous exploités par Airbus Transport Internation (ATI), une filiale du constructeur qui se charge exclusivement de la gestion de ces avions.

Le Beluga avec les couleurs Airbus © Gizmag

Au bout de quelques minutes, surprise ! Le Beluga se met à bouger, remorqué par un pushback.

Début du pushback de l’avion © Sophie Figenwald

On distingue ainsi encore mieux sa forme si particulière qui fait penser à une baleine et qui lui a valu le surnom de Beluga. Car oui, « Beluga » n’est qu’un surnom. Son nom officiel est A300-600ST comme Super Transporter.

Mais pourquoi Airbus a-t-elle créé cet avion ? Comme on le sait, Airbus est une entreprise européenne qui a pour particularité la dispersion de ses sites de production dans plusieurs pays. Dès le départ, chaque site étant responsable de la fabrication de l’une ou l’autre partie des avions, la question du rapatriement sur un site d’assemblage final s’est posée.

Au départ, dans les années 1970, la voie routière suffisait. Puis, avec l’augmentation de la production, la voie aérienne est devenue tout aussi indispensable. Airbus a donc investi dans 4 « Super Guppies » construits par Boeing dans les années 1940 et initialement dédiés au transport de parties de fusées pour la NASA.

Super Guppy Airbus © Anciennes Ailes Toulouse

Particularité des Super Guppies, c’est toute la partie avant qui se sépare du reste du fuselage pour les chargements et non juste une porte au-dessus du cockpit comme pour le Beluga :

Chargement d’un Super Guppy en décembre 2010 © MilitaryNewsNetwork.com

Chargement d’un Airbus Beluga © Air-Defense.net

Pour en savoir plus sur les Guppies, voici un article intéressant trouvé sur le site des Anciennes Ailes de Toulouse que vous pouvez lire en cliquant => ici.

Mais les Super Guppies sont rapidement devenus trop chers à exploiter et un programme de remplacement a donc été lancé en 1991 sur la base d’un A300. Les différences par rapport à un A300 classique sont les suivantes : le cockpit déplacé sous le niveau cargo, la partie supérieure du fuselage immense en forme de fer à cheval et bien sûr, la porte au-dessus du cockpit de 17m de haut pour le chargement.

La mise en service du premier Beluga a eu lieu en 1995 et quatre autres appareils ont été fabriqués ensuite au rythme de un par an.

En termes de chiffres, l’A300-600ST peut transporter jusqu’à 47 Tonnes. Avec ses deux réacteurs, il peut voler à 700 km/h sur 5000 km. S’ils sont destinés en priorité au transport des composants Airbus vers les sites d’assemblage de Toulouse et Hambourg, les Beluga peuvent être utilisés au transport d’autres chargements volumineux, comme des hélicoptères.

En regardant cet avion, ce que je trouve être le plus impressionnant est la disproportion apparente entre le fuselage immense et les deux moteurs et la taille des ailes. Mais pourtant (même si je n’ai malheureusement pas pu le constater vendredi), il vole !

Et voilà, j’espère que vous avez pu en apprendre plus sur ce bel avion si original ! 🙂 Et pour finir, une dernière photo :

Le Beluga aperçu à Blagnac avant qu’il ne soit remorqué vers d’autres hangars © Sophie Figenwald

Tour of the Airbus A380 Final Assembly Line in Toulouse

Have you ever dreamt of discovering an aircraft assembly line ? Airbus makes it real by proposing you different tours in its French plants of Toulouse and Nantes. As I am personally fascinated by the Airbus A380, I obviously made the choice to make a tour in this aircraft’s final assembly line in Toulouse. This was (already) more than one year ago, in October 2010. A great experience I want to share with you in this article !

Entry of the Airbus shop, where the tour starts and ends

Taxiway is the company which is in charge of the tours in Toulouse. They propose different alternatives on their website « Let’s visit Airbus » :

– The Airbus A380 tour, in three steps you will discover in this article;

– The Panoramic tour : bus tour with commentary through the sites (HQ, design offices, cabine equipping, delivery centre, assembly line…); it is certainly interesting but you will stay in the bus;

– The Heritage tour with the Caravelle, the Concorde et the A300B you can visit.

They all last approximately 1h30 and cost between 8,50€ and 14€ for adults. You also have the possibility to combine two or three tours. Here is the website if you look for further information : http://www.taxiway.fr/

So now, let’s come to the tour !

We are directly in the atmosphere with the announcement of the guide : « Ladies and Gentlemen, your attention please, we are now ready for the boarding of the A380 Tour ! ».

The first step of the tour takes place in a telemetric room. Here are given some technical information about the aircraft while we attend with a lot of screens to the first flight of the A380 of the 27th April 2005. We can have a look at the cabin with the pilots, at the different indicators of the aircraft (speed, altimeter, …), at the camera placed on the chase plane (the plane which flies alongside the aircraft to make some videos and to check that everything is going the way it should)… You really have the feeling to live this moment again.

After this, it is time to begin the second step of the tour. We get on the bus which will drive us through the Airbus site. Of course, for security reasons, we are not allowed to make any picture in the plant. After having been controlled, the bus goes through the gate.

Entry of the Jean-Luc Lagardère plants (hangars on the right)

And after a few seconds, there we are. The Jean-Luc Lagardère plant. Two gigantic hangars on the facade of which there is a big poster with an A380 picture. No doubt, we are on the right place !  We get off the bus and discover, a few hundred meters from us, 3 parked A380s. They are waiting there to be tested (engines…). Only the empennage wears the colors of the airline which will receive it in some weeks. I recognize liveries of Lufthansa and Singapore Airlines. But it is already time to come in the building to discover the assembly line.

Before taking the lift which will bring us on the last floor of the building to have a panoramic view of the plant, we stay on the ground floor where walls tell the story of the aircraft and from where each part of the plane comes. Airbus is indeed well-known for being an aircraft constructor which has plants all over Western Europe. Each country is specialized in producing some parts of the aircraft.

Where is each part of the aircraft produced ?

Each part then comes toToulouse (by plane with the famous Airbus « Beluga » or also by road or boat for the wings for example) where they are all assembled together. After these explanations, we take the lift. It takes almost 5 minutes to arrive on the last floor as the building is very high (45 meters). When the doors of the lift open, you are directly in front of the panoramic view of the plant. It is definitely impressive as, first of all, the hangar is gigantic but also secondly because you have just in front of you 3 A380s. For visitors’ eyes, it looks like  the aircraft is almost fully assembled. But all over it, some of the 3000 employees of the plant are working. And they seem so little from our height and compared to the plane ! The hangar is so big that even if you want to see every details, you cannot. The only picture I could find for you to realise it, is this one :

In the Airbus plant (photo SAS Taxiway)

The guide explains us that the two hangars of the Jean-Luc Lagardère plant (the visit is only in one of them) are actually exactly identical. The first one is to assemble the fuselage and the wings while the second, which we visit, is to prepare the interior (create the cabin for pilots for example) of the aircraft. At the end of this stage, as you can see on the picture, the aircraft has no engine. In fact 1/3 of the aircraft price comes from the 4 engines this is why they are assembled at the very end of the final assembly line. The next step for the aircraft is to go through a lot of tests to be ready to fly to Hamburg where all the fitting (seats, IFE (In-flight Entertainement) …) and painting will be realized. The time needed to assemble one A380 is one week while tests will take three weeks. The aicraft stays then one month in Toulouse. Even if each part of the aircraft has already been tested on its production site, they will be all retested to be sure that electronic and hydraulic systems work when they are all together.

Each of the two hangars can welcome 4 aircrafts, which means that the company can work on 8 aircrafts at the same time. But wait, 4? Then why do we only see 3? The reason is that what we consider as the end of the plant is actually a firewall. On the other side, there is one more aircraft. Of course, it is to minimize losses if for any reason, a fire starts.

After having seen how the aircraft is finally assembled, we go out of the plant and of the Airbus site for the third step to visit a model of the aircraft, scale 1:1. It is 16m long, with the double-deck. The configuration corresponds to what you would find in a real aircraft so that you can have the volumes in mind. For having flown several times with a Boeing 747, I was surprised by the space available on the upper deck. Unfortunately, here again, no picture possible.

In the upper-deck of the model scale 1:1, (Photo BourseReflex)

And the tour ends then in the Airbus shop where fans can find a lot of different objects or clothes related to the company.

The tour was really interesting even if we can regret not to be allowed to make picture but that is obviously for security and privacy reasons we can easily understand. I have good memories of the visit as it is exceptional to see an aircraft in an assembly line and even if you are not an aviation geek, I am sure you would appreciate it !